Thursday, June 11, 2015

Doing Business in Panama - Part III

Panama City, Picture by Juliette Passer

The Bilateral Investment Treaty (BIT) between the governments of the United States and Panama was signed on October 27, 1982, entered into force in 1991 and was amended in 2001. The BIT with Panama was the first such treaty signed by the U.S. in the Western Hemisphere. The BIT ensured that, with some exceptions, U.S. investors receive fair, equitable, and nondiscriminatory treatment, and that both States abide by international law standards, such as for expropriation, compensation and free transfers.  

The Trade Promotion Agreement (TPA) between the United States and Panama was signed by both governments in 2007. Panama approved the TPA on July 11, 2007. President Obama signed the trade agreement with Panama on October 21, 2011. With the October 31, 2012 implementation of the TPA, the investor protection provisions in the TPA have supplanted those in the BIT. However, until October 30, 2022, investors may choose to invoke dispute settlement under the BIT for disputes that arose prior to entry into force of the TPA, or for disputes relating to investment agreements that were completed before the TPA entered into force.

The TPA protects U.S. investment and assists Panama in its efforts to develop its economy by creating conditions more favorable for U.S. private investment and thereby strengthening the development of its private sector. The TPA also includes sections on customs administration and trade facilitation, sanitary and phyto-sanitary measures, technical barriers to trade, government procurement, investment, telecommunications, electronic commerce, intellectual property rights, and labor and environmental protection. TPA also provides a new set of opportunities for U.S. businesses interested in investing or exporting to Panama.

Panama also has bilateral investment agreements with many other countries, such as the United Kingdom, France, Switzerland, Germany, Taiwan, Canada, Argentina, Spain, Chile, Uruguay, the Czech Republic, Netherlands, Cuba, Mexico, Dominican Republic, Korea, Ukraine, Sweden, Qatar, Finland, and Italy, while actively pursuing negotiations with other countries.

Picture by Juliette Passer

 In addition to domestic economic indicators, Panama received another boost of confidence from the global investment community with recently improved sovereign and country risk ratings.  In 2012, Moody’s raised Panama’s sovereign debt rating to Baa2 and improved their outlook for Panama from “stable” to “positive”. Panama’s sovereign debt is also rated as investment grade by Fitch (BBB rating) and Standard and Poor’s (BBB rating).

As detailed in this summary, Panama has made significant strides in integrating into the global economy, by leveraging its unique geographical position and turning into a trade and logistics hub. By strengthening and building institutions to ensure that the context for this growth and social development is a market economy designed to stimulate higher levels of efficiency and competitiveness, it has thus created room for private initiative to play a decisive role while consolidating its position as one of the fastest growing economies in the Region.

Wednesday, June 3, 2015

Doing Business in Panama - Spanish Part III

El Tratado Bilateral de Inversiones (TBI) entre los gobiernos de Estados Unidos y Panamá se firmó el 27 de octubre de 1982, entró en vigor en 1991 y se modificó en 2001. El BIT con Panamá fue el primer tratado firmado por los EE.UU. en el Hemisferio Occidental. El BIT aseguró que, con algunas excepciones, los inversionistas estadounidenses reciben un trato justo, equitativo y no discriminatorio, y que ambos Estados cumplan las normas de derecho internacional, tales como la expropiación, la indemnización y transferencias gratuitas.

Panama City, photo by Juliette Passer
El Acuerdo de Promoción Comercial (TPA por sus siglas en inglés) entre Estados Unidos y Panamá fue firmado por ambos gobiernos en 2007. Panamá aprobó el TPA, el 11 de julio de 2007. El presidente Obama firmó el TPA con Panamá el 21 de octubre de 2011. Con la implementación  del TPA el 31 de octubre 2012, las disposiciones de protección del inversor en el TPA han suplantado los del BIT. Sin embargo, hasta el 30 de octubre 2022, los inversores pueden optar por invocar la solución de controversias en virtud del TBI para los conflictos que surgieron antes de la entrada en vigor del TPA, o para los litigios relativos a los acuerdos de inversión que se completaron antes de la entrada en vigor del TPA.

La TPA protege la inversión de Estados Unidos y ayuda a Panamá en sus esfuerzos por desarrollar su economía mediante la creación de condiciones más favorables para la inversión privada estadounidense y fortalecer así el desarrollo de su sector privado. El TPA también incluye secciones sobre administración aduanera y facilitación del comercio, medidas sanitarias y fitosanitarias, barreras técnicas al comercio, contratación pública, inversión, telecomunicaciones, comercio electrónico, derechos de propiedad intelectual, y el trabajo y la protección del medio ambiente. Adicionalmente, el TPA también ofrece un nuevo conjunto de oportunidades para las empresas estadounidenses interesadas en invertir o exportar a Panamá.

Panamá tiene actualmente acuerdos de inversión bilaterales con muchos otros países, como el Reino Unido, Francia, Suiza, Alemania, Taiwán, Canadá, Argentina, España, Chile, Uruguay, la República Checa, Países Bajos, Cuba, México, República Dominicana, Corea, Ucrania, Suecia, Qatar, Finlandia e Italia, mientras persigue activamente las negociaciones con otros países.

Photo by Juliette Passer
Además de los indicadores económicos nacionales, Panamá recibió otro estímulo de confianza de la comunidad mundial de inversores con mejores calificaciones de riesgo soberano y de país. En 2012, Moody´s elevó la calificación de la deuda soberana de Panamá a Baa2 y mejoraron sus perspectivas para Panamá de "estable" a "positiva". La deuda soberana de Panamá también está clasificada como grado de inversión por Fitch (calificación BBB) y Standard and Poors (rating BBB).

Como se detalla en este resumen, Panamá ha dado pasos significativos en la integración en la economía mundial, al aprovechar su posición geográfica única y convirtiéndose en un centro de comercio y logística. Mediante el fortalecimiento y la creación de instituciones para asegurar que el contexto de este crecimiento y el desarrollo social es una economía de mercado, diseñada para estimular mayores niveles de eficiencia y competitividad, Panamá ha creado un espacio para la iniciativa privada para desempeñar un papel decisivo al tiempo que consolida su posición como uno de las economías de más rápido crecimiento en la región.

Wednesday, May 20, 2015

Doing Business In Panama - Part II

Panama’s current and planned public investment in productive infrastructure is one of the highest in the Region and is on a par with East Asian economies, including the ongoing construction of a subway in Panama City. Another major project is the still expanding Tocumen International Airport, presently undergoing a remodeling process in order to offer a comfortable and safe atmosphere to all travelers who visit Panama. From the airport, Copa Airlines operates its hub of the Americas, which offer more than 4 destinations to 25 countries, with excellent connections; having three daily flights to the most important cities of Latin America. The Tocumen Airport is a sea level airport that is near the sea ports of the Panama Canal, and has two runways; something very rare in the region.  COPA is not the only airline that is using the airport as a hub; some European airlines are starting to use the Tocumen Airport as important destinations for their flights, including KLM and Air France. These factors contributed to further lowering of unemployment rates from 4.6% in 2012 to 4.1% in 2013 respectively.   

Its banking sector currently comprises of more than 80 foreign banks, providing full banking services through ATM cards, Visa credit cards, check books, Internet banking and Visa debit cards. The first two banks opened their doors in 1904. One was called the International Bank Corporation and is today’s Citibank, (part of Citigroup, the biggest financial conglomerate in the world.)The second one was the Banco Nacional de Panama. The banks of Panama are strictly supervised and licensed by the Superintendency of Banks (Superintendencia de Bancos de Panamá), Panama’s regulatory authority. At present, Panama is reported to have the most upgraded banking system in the world.

Panama City, by Juliette Passer
Panama has one of the most modern and flexible corporate law frameworks in Latin America. Panama’s taxation is based on the territorial principle, hence the only taxable income is the one produced within the Panama territory. Individual income tax rates in panama are progressive to 25%; top corporate income taxes are around 25%. Panama has no compulsory legal currency. De facto, the US dollar is the legal tender for most transactions. However, any currency including gold and silver is allowable for the purposes of financial transactions.

Panama is an interesting and potentially profitable jurisdiction for licensing agreements and joint ventures as well as routine commercial operations for international companies.

The Public Register of Panama provides much transparency to the company registrations, recordings of mortgages and liens and for transfer of title to properties. 

Panama has a court and judicial system built around a civil code, rather than the Anglo-American system of reliance upon case law and judicial precedent. Fundamental procedural rights in civil cases are broadly similar to those available in U.S. civil courts. However, the system can be inefficient, although it is improving and undergoing regulatory revisions. Arbitration is always a good choice at the Center for Mediation and Arbitration established by the Panamanian Chamber of Commerce. 

Panama offers a higher quality of living at a lower cost and with less crime than typical Central American destinations, although Panama City is rapidly catching up with world price levels. Panama has a wealth of variety to offer, whether it is beaches, lakes, mountains or the countryside with prices for real estate purchases to suit practically any budget.
Cinta Costera, Panama City by Juliette Passer

Due to recent economic and legal developments, Panama has become a very attractive country to set-up administrative offices as well as company operations as a gateway to Latin America.  Law No. 41, enacted in August of 2007, created a framework for setting-up administrative offices of multinational companies by providing a centralized governmental office, which handles company licensing, employee visa processing and provides foreign employee benefits, all under one roof. 

For this reason, Panama has been chosen by many multinational companies, such as Samsung Electronics Inc, DHL, DELL, Procter & Gamble and Caterpillar, Hutchinson Port Holding Group, BICSA, SCOTIABANK, Assicurazioni Generali, American Life Insurance Comprany and many more, as main office for their regional operations. In addition, some of the most recognized International Organizations, such as the United Nations Children0s Fund (UNICEF), United Nationes Development Programme (UNDP), Organization of American States (OAS), the Spanish Agency for International Cooperation (AECI, being its acronym in Spanish) BLADEX (Latin American Export Bank), among others, have chosen Panama for establishing their regional operations.

Wednesday, May 13, 2015

Doing Business in Panama - Spanish Part II

La actual y prevista  inversión pública de Panamá en infraestructura productiva es una de las más altas de la Región y está a la par con las economías de Asia Oriental, incluida la actual construcción de un metro en la Ciudad de Panamá. Otro proyecto importante es la expansión del Aeropuerto Internacional de Tocumen, actualmente en proceso de remodelación con la finalidad de ofrecer una atmósfera confortable y segura a todos los viajeros que visitan Panamá. Desde el aeropuerto, la Aerolínea Copa opera un hub de las Américas, que ofrece más de 46 destinos a 25 países, con excelentes conexiones; teniendo tres vuelos diarios a las más importantes ciudades de Latinoamérica. El Aeropuerto de Tocumen es un aeropuerto al nivel del mar cercano a los puertos marinos del Canal de Panamá, y tiene dos pistas; algo poco común en la región. COPA no es la única aerolínea que utiliza el aeropuerto como un hub; algunas aerolíneas Europeas han comenzado a utilizar el Aeropuerto de Tocumen como un destino importante para sus vuelos, incluyendo KLM y Air France. Estos factores contribuyeron a la reducción adicional de las tasas de desempleo del 4,6% en 2012 al 4,1% en 2013, respectivamente.

Su sector bancario se compone actualmente de más de 80 bancos extranjeros, proveyendo la prestación de servicios bancarios completos a través de tarjetas de cajeros automáticos, tarjetas de crédito Visa, cuentas corrientes, banca por Internet y tarjetas de débito Visa. Los dos primeros bancos abrieron sus puertas en 1904. Uno fue llamado el Banco Corporación Internacional y hoy día es Citibank, (parte de Citigroup, el mayor conglomerado financiero del mundo). El segundo fue el Banco Nacional de Panamá. Los bancos de Panamá son estrictamente supervisados y autorizados por la Superintendencia de Bancos de Panamá, la autoridad reguladora de Panamá. En la actualidad, el sistema bancario de Panamá es considerado uno de los más actualizados en el mundo.

Panamá cuenta con uno de los marcos de derecho de sociedades más modernas y flexibles de América Latina. El sistema tributario de Panamá está basado en el principio de territorialidad, por consiguiente el único ingreso gravable es el producido dentro del territorio de Panamá. El impuesto sobre la renta de personas tiene tasas progresivas alrededor de 25%. Panamá no tiene moneda de curso legal obligatoria. De facto, el dólar estadounidense es la moneda corriente para la mayoría de las transacciones. Sin embargo, cualquier moneda incluyendo oro y plata es permitida para los propósitos de transacciones financieras.
 Panamá es una jurisdicción interesante y potencialmente rentable para los acuerdos de licencia y negocios conjuntos, así como las operaciones comerciales de rutina para las empresas internacionales.

Panama City, Panama  Photo by Juliette Passer 2015
El Registro Público de Panamá ofrece mayor transparencia a las inscripciones de empresas, registro de hipotecas y gravámenes y para la transferencia de títulos de propiedades.
Panamá tiene un sistema judicial constituido en torno a un código civil, en lugar del sistema angloamericano de confianza sobre la jurisprudencia y los precedentes judiciales. Derechos procesales fundamentales en casos civiles son muy similares a los que existen en los tribunales civiles de Estados Unidos. Sin embargo, el sistema puede ser ineficiente, aunque está mejorando y sometiéndose a revisiones regulatorias. El arbitraje es siempre una buena opción en el Centro de Mediación y Arbitraje establecido por la Cámara de Comercio, Industrias y Agricultura de Panamá.

Panamá ofrece una mayor calidad de vida a un costo menor y con menos delitos que los destinos típicos de América Central, a pesar de la Ciudad de Panamá está avanzando rápidamente con los niveles de precios mundiales. Panamá tiene una gran cantidad de variedad que ofrecer, si se trata de playas, lagos, montañas o el campo, con precios para la compra de bienes raíces para adaptarse a prácticamente cualquier presupuesto.

Debido a los cambios económicos y legales recientes, Panamá se ha convertido en un país muy atractivo para establecer oficinas administrativas, así como operaciones de la empresa como una puerta de entrada a América Latina. Ley N ° 41, promulgada en agosto de 2007, creó un marco sobre la instalación de las oficinas administrativas de las empresas multinacionales, proporcionando una oficina gubernamental centralizada, que se encarga de la concesión de licencias de la empresa, la tramitación de visados de los empleados y proporciona beneficios a los empleados extranjeros, todo bajo un mismo techo. Por esta razón, Panamá ha sido escogida por varias empresas multinacionales, como por ejemplo Samsung Electronics, Inc. DHL, DELL, Procter & Gamble and Caterpillar, Hutchinson Port Holding Group, BICSA, SCOTIABANK, Assicurazioni Generali, American Life Insurance Company and many more, como sus oficinas principales para sus operaciones regionals. Adicionalmente, algunas de las más reconocidas Organizaciones Internacionales, como UNICEF (Fondo de las Naciones Unidas para la Infancia), PNUD (Programa de las Naciones Unidas para el Desarrollo), Organización de Estados Americanos (OEA), Agencia Española de Cooperación Internacional (AECI), BLADEX (Banco Latinoamericano de Exportación), entre otros, han escogido Panamá para establecer sus operaciones regionales.